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Reciclaje sostenible de porcelana

En búsqueda constante de nuevas maneras de mejorar sus procesos de fabricación, TOTO convierte sus residuos en tesoros al reciclar todos sus desechos de porcelana para fabricar azulejos y lograr así su objetivo de cero desperdicio.

Problema

Con sus inodoros de diseño extraordinario de una parte y eficientes en el uso del agua, TOTO contribuye a proteger diariamente el planeta y mejorar la calidad de vida de la gente que lo habita. Si bien son eficientes y rentables, la complejidad de su diseño de una sola parte los hace susceptibles a las mínimas imperfecciones y defectos tanto en la fabricación como en el proceso de horneado, y esto significa que una considerable proporción de estos inodoros debe ser desechada y no llega al mercado. "Según el rendimiento, es posible que tengamos que desechar hasta el 30 por ciento de la producción", afirma William Strang, presidente de TOTO México y presidente de operaciones en el Continente Americano de TOTO USA.

Dado su compromiso con los procesos de fabricación sostenibles, TOTO analizó una variedad de formas de reciclar los productos con desperfectos en vez de enviarlos a las áreas de desechos de materiales de construcción y demolición. "Es interesante que a menudo las compañías buscan una solución única, una "bala de plata", para resolver sus conflictos en cuanto a manufactura esbelta, prácticas sostenibles y oportunidades de reducción de costos", afirma Strang, "pero el argumento de TOTO es que no existe una única solución milagrosa; lo que sí existe es un abanico de soluciones milagrosas, o sea muchas soluciones individuales que se acumulan con el tiempo y tienen gran influencia en la forma de optimización de la innovación de las operaciones, la sustentabilidad y la competitividad de las plantas de producción".

Innovación

Entre las iniciativas que TOTO emprendió en su enfoque general para solucionar este problema particular, hubo un proyecto piloto de colaboración con la University of Georgia. Se usaron bolsas de porcelana triturada para reconstruir un banco de ostras en la costa de Georgia, ya que los restaurantes a través de la cosecha extrajeron todas las conchas en las que la próxima generación de ostras debía propagarse. Durante la investigación, el equipo determinó que la solución, si bien era efectiva, no era estéticamente atractiva, ya que las bolsas de porcelana triturada estarían a la vista durante gran parte del día cuando la marea bajara. De modo que la idea no prosperó en la lista de posibilidades.

Si bien este enfoque de TOTO no fue satisfactorio, hubo otras dos ideas que fueron acertadas. La primera idea fue triturar la porcelana horneada y ofrecerla a los proveedores del área de Atlanta para usar como material de relleno en los proyectos de construcción o como base de áridos para la construcción de rutas. Esta solución demostró ser viable.

La segunda idea surgió como un producto derivado de la colaboración entre TOTO y Crossville, una fábrica de azulejos con sede en Tennessee, con la que TOTO luego se asoció para patentar una tecnología de revestimiento que desarrolló denominada Hydrotect. "Estaba sentado junto al vicepresidente de fabricación de Crossville en una reunión de la industria", dijo Bhavik Patel, director de estrategia comercial de las instalaciones de Morrow. "Debido a que Crossville es conocida por tener la misma reputación en cuanto a sustentabilidad que TOTO, mencioné la posibilidad de que ellos reciclen nuestra porcelana desechada para hacer azulejos. Luego analizamos las diferentes medidas que podríamos tomar para que esto se lleve a cabo y surgió un sistema de reciclaje que resultaría beneficioso para ambas compañías", explicó.

Solución

El equipo de Crossville llevó a cabo pruebas para determinar los ingredientes de la porcelana desechada y descubrieron que los componentes usados por ambas compañías eran similares y establecieron que la porcelana triturada de TOTO podría ser usada como recurso de materia prima para producir sus azulejos de porcelana. "Pueden usar del 2 al 40 por ciento de nuestros desechos reciclados posfabricación como contenido de sus productos, según el tipo de azulejo", afirma Patel. "Comenzamos a darles productos de nuestras instalaciones de Morrow y luego supimos que ellos podrían utilizar más desechos, así que ahora reciben todos nuestros desechos de porcelana, incluso inodoros, tanques y lavabos, de nuestra planta de Lakewood y también de nuestro centro de ensamblaje de Fairburn. Esto nos permite cumplir con nuestra iniciativa interna de 'cero desechos' en la fabricación", explica.

Después de que los ingenieros de ambas compañías analizaron la logística para optimizar la seguridad y maximizar la eficiencia del transporte en camiones, el proceso de reciclaje no solo significó "grandes ahorros para ambas compañías, sino que también redujo enormemente el impacto ambiental a fin de ayudar al planeta", comenta Patel. También tiene una importante incidencia en la puntuación del Análisis del Ciclo de Vida de TOTO, un programa de certificación voluntaria verificado por terceros y desarrollado por NSF International. Las iniciativas sostenibles como esta han permitido que TOTO gane numerosos premios ambientales, incluso el prestigioso premio al Líder en ahorro de agua de la EPA por su iniciativa de promover una ética de ahorro del agua a través de un liderazgo notable y la innovación en el desarrollo de productos, los procesos de fabricación sostenibles y el fomento de la conservación del agua. TOTO también recibió el premio Best in Class Business Award por su liderazgo en cuanto a incrementar los estándares de eficiencia ambiental en todo el estado de Georgia al desarrollar productos de plomería populares, económicos y de gran eficiencia al asociarse con otras empresas para generar importantes ahorros energéticos y de agua y al desarrollar prácticas comerciales ecológicas que reflejan su compromiso con la conservación y la sostenibilidad.

"Esta idea ofreció soluciones que no solo dieron en el blanco sino que también produjeron un maravilloso resultado", dice Strang. Es un claro reflejo de los nobles estándares que TOTO aspira a incrementar de forma continua.

Beneficios: gente, planeta y agua

La amplia variedad de inodoros de una parte de TOTO, muchos de los cuales cumplen con la ADA, tienen certificación WaterSense y/o CalGreen, proporcionan varios beneficios tangibles para las personas, el planeta y el agua. Los que tienen imperfecciones y no llegan al mercado ahora se reciclan por completo, por lo que el proceso de fabricación de TOTO también ofrece beneficios sostenibles, entre ellos:

Gente

Ahorro en los costos. Al donar todos los desechos de porcelana a Crossville, una fábrica de azulejos con sede en Tennessee, TOTO evita los costos de traslado del material a los rellenos sanitarios y Crossville ahorra el dinero que invertiría en la compra de materia prima para la fabricación de sus azulejos. Ambas compañías llevan las de ganar con esta sociedad. La reducción de los costos de fabricación se traduce en un menor costo para los consumidores: un saldo positivo para todos.

Planeta

Cero desechos. Como el 100 por ciento del desecho de la porcelana ahora lo recicla otra compañía, TOTO ha logrado su objetivo interno de "cero desechos" de fabricación y Crossville reduce su impacto ambiental al incorporar un porcentaje de contenido reciclado posfabricación a sus productos.

Agua

Menor impacto ambiental. Menos residuos de construcción y demolición en los rellenos sanitarios significa un impacto ambiental menor en la tierra. Si la tierra está más limpia, el agua también lo está.

Desde el comienzo del programa de reciclaje en 2011, Crossville recicló aproximadamente 20 millones de libras de desechos de porcelana proveniente de TOTO.